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【新聞智庫】嫦娥探月

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【Now新聞台】月球是人類太空探險計劃中第一個踏足的地方,半個世紀過去,各國仍熱衷於探月。中國經過16年努力,嫦娥五號終於升空執行任務,踏出探月工程首階段最後一步,採集月球岩石樣本返回地球。

中國的探月工程已來到首階段「探」,即無人月球探測的第三步「回」,即「採樣返回」。

這一步有可能改寫月球歷史,肩負這個重任的是嫦娥五號。

嫦娥五號採樣的地點,在月球正面最大月海,風暴洋北部的呂姆克山脈附近。這裡有大約13億至20億年前的玄武岩,從未有其他國家探索過。

要完成這一步並不容易,有人形容它是至今為止中國最複雜的航天任務,因為當中包括在地面和月面的兩次發射、兩次著陸、兩次樣本封裝和一次月球軌道對接;所以相比起之前嫦娥一至四號的探測器,只有一至兩個部件,嫦娥五號足足有四個,包括上升器、著陸器,返回器和軌道器。

按計劃,嫦娥五號進入月球軌道後,軌道器和返回器留在軌道,著陸器和上升器降落月面,在引力僅有地球六分一的環境下,挖取約2公斤的土壤樣本,之後進行兩次封裝樣本程序。

第一次在上升器進行,防止樣本在離開月球過程中受損;第二次就由上升器轉移到返回器中,確保樣本不受返回地球時的惡劣環境影響。

換言之,樣本必須完全密封,當中的難處在於過程中是全自動,完全無人操作。

嫦娥五號返回地球前,上升器在月球軌道跟返回器以及軌道器交會對接,就是對高精準度的挑戰。

對上一次有國家從月球採樣,是在上世紀70年代;如果一切順利,中國將是繼美國和俄羅斯後第三個成功從月球,採樣返地球的國家。

同時亦將實現中國自開展航天活動以來的四個「首次」,包括首次在月面自動採樣、首次從月面起飛,和首次在月球軌道上進行無人交會對接。

有行星地質學家指出,從月球上帶回樣本是一項重要的技術能力,能提升中國的探月水平;亦有研究人員認為,嫦娥五號的任務是對未來人類探索一次很好的演練。

中國計劃在2030年左右展開載人登月計劃,但在此之前尚有更多任務和挑戰要完成和克服。

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